Rolls-Royce « Créateurs de la marque » : Henry Edmunds

« Cette année, nous célébrons le 120e anniversaire de la première rencontre entre Henry Royce et Charles Rolls. Mais même si ce sont leurs deux noms qui sont devenus mondialement connus, la Rolls-Royce telle que nous la connaissons n’aurait jamais existé sans l’intervention, l’influence et les contributions des autres. Dans cette série, ainsi que les fondateurs eux-mêmes, nous nous souvenons de ces acteurs cruciaux, peut-être moins reconnus par la postérité mais absolument essentiels à l'histoire de Rolls-Royce, à commencer, à juste titre, par l'homme qui a organisé cette première rencontre historique.
Andrew Ball, responsable des relations d'entreprise et du patrimoine, Rolls-Royce Motor Cars

Henry Edmunds est né le 20 mars 1853 à Halifax, dans le West Yorkshire. Son père, ingénieur et marchand de fer, lui confie un apprentissage informel, à partir duquel le jeune Henry développe une passion durable pour le nouveau monde de l'électricité. Après s'être lié d'amitié avec Joseph Swan (l'inventeur de l'ampoule à incandescence), il devient vendeur pour la société Swan Lamps. Parmi ses clients se trouvait la Royal Navy : en 1881, le HMS Inflexible devint le premier navire de guerre britannique à être éclairé par des ampoules électriques. Il était également un ami de Thomas Edison (l'inventeur de presque tout le reste) et était présent au premier enregistrement sonore réussi ainsi qu'au premier appel téléphonique.

En 1886, Edmunds devient partenaire du fabricant de câbles électriques W.T. Glover & Co, basé à Manchester. La fortune de l'entreprise a changé avec l'ouverture du Manchester Ship Canal en 1894 et, plus particulièrement, avec les quais et la première zone industrielle au monde, Trafford Park, qui y sont adjacents. Glover's a remporté le contrat pour fournir le câblage du vaste système d'éclairage à arc, conçu et fabriqué par une autre société de Manchester, FH Royce & Co, propriété d'un certain Henry Royce.

Pour achever les travaux, Royce et Glover avaient besoin de capitaux. Grâce à une série complexe de réorganisations, de changements de nom, de participations mutuelles et de chevauchements de gestion entre leurs sociétés respectives, Henry Royce et Henry Edmunds sont devenus des partenaires commerciaux établis et des amis proches.

En 1899, Edmunds rejoint l'Automobile Club de Grande-Bretagne et d'Irlande (plus tard le Royal Automobile Club, ou RAC). Edmunds est devenu captivé par le sport automobile et a appliqué avec enthousiasme son esprit agile et inventif aux innombrables défis et possibilités de la technologie naissante. L'année suivante, il participe à la course des 1 000 Miles de Londres à Édimbourg et vice versa, organisée par l'imposant et exubérant secrétaire du Club, Claude Johnson. Parmi ses collègues participants se trouvait l'honorable Charles Stewart Rolls, et les trois sont devenus des amis proches.

En 1904, Edmunds avait acquis une participation commerciale dans Parsons Non-skid Co Ltd, qui fabriquait des « chaînes » qui s'ajustaient sur les pneus de voiture pour empêcher ce qu'on appelait le « glissement ». Fin avril de la même année, ils participèrent à une compétition, les Slide Slip Trials, mais à la dernière minute ils se retrouvèrent sans voiture adaptée. Edmunds a demandé à Royce s'ils pouvaient utiliser sa première voiture de 10 CV. Royce a accepté et la voiture a été rapidement envoyée par train à Londres, où Edmunds l'a conduite avec succès lors de l'essai de 1 000 milles. Charles Rolls a également participé, mais rien n'indique qu'il ait quoi que ce soit à voir avec la voiture de Royce.

Edmunds a été très impressionné par les 10 CV. Il savait également que Rolls recherchait désespérément une voiture britannique de haute qualité à vendre chez son prospère concessionnaire londonien. Il était déterminé à rapprocher les deux hommes et gagna sa place dans l'histoire lorsque, le 4 mai 1904, à l'hôtel Midland de Manchester, il annonça : « Henry, puis-je vous présenter Charles Rolls ?